New York

29 March 2022

Secretary-General's remarks at General Assembly event marking the International Day of Remembrance of the Victims of Slavery and the Transatlantic Slave Trade [Bilingual, as delivered, follows [Scroll down for all-English and all-French follow]

It is my privilege to join you as we pay tribute to the victims and survivors of the transatlantic slave trade.
 
There is much that we know about the trade in enslaved Africans, and today is a day we remember: the crime against humanity; the unprecedented mass human trafficking; the degrading economic transactions and unspeakable human rights violations.

But there is also much that we do not know, and today must be a day of learning.

Behind the facts and figures are millions of human stories.

Stories of untold suffering and pain.

Stories of families and communities ripped apart.

But also stories of awe-inspiring courage and defiance against the cruelty of oppressors.

We need to tell these stories of righteous resistance – from Zumbi dos Palmares in Brazil … to Queen Nanny of the Maroons in Jamaica … to Queen Ana Nzinga of the Kingdom of Ndgongo in present-day Angola … to Toussaint Louverture of Saint-Domingue in present-day Haiti…and to many more.

We also need to hear stories of prohibitions of slave trade in the imamate of Futa Toro in present-day Senegal during the reign of Abdul Kader — well before abolition movements gained momentum in Europe and the Americas.

We will never know every act of resistance – great or small – that slowly but surely triumphed over injustice, repression, and enslavement.

But these accounts are crucial to our understanding of a past whose most pernicious cause and most persistent legacy stains to our present: racism.

The transatlantic trade in enslaved Africans was instrumental in shaping modern conceptions of race.

To rationalize the inhumanity of the slave trade, Africans were portrayed as less than human.

Racist tropes circulated widely – legitimized by pseudo-science and enshrined in law.

Over two hundred years since the end of the transatlantic slave trade, the vicious lie of racial supremacy remains alive today.

Indeed, it finds new resonance and amplification in online echo chambers of hate.

Ending slavery’s legacy of racism is a global imperative for justice.

This imperative implicates us all – we are all responsible to stand up and speak out in solidarity against racism wherever, whenever we encounter it.

The transatlantic slave trade marked a brutal rupture in African history and has thwarted the continent’s development for centuries.

At the same time, the prosperity achieved across so much of the Western world was only possible through the exploitation of African slave labour and knowhow.

It devastated the economies of those it enslaved and enriched the colonizers.

We must reverse the consequences of generations of exploitation, exclusion and discrimination – including their obvious social and economic dimensions through reparatory justice frameworks.

Acknowledging past wrongs, tearing down statues of slavers, and seeking forgiveness cannot undo the crimes. However, they can sometimes help free the present – and future – from the shackles of the past.

Mais les erreurs du passé ne doivent pas détourner notre attention des maux actuels.

Hors du continent africain, les personnes d’ascendance africaine sont souvent parmi les dernières à bénéficier de soins de santé, de l’éducation, de la justice et de toute autre opportunité.

La diaspora africaine a enrichi les sociétés du monde entier.

Et pourtant, elle fait toujours face à la marginalisation, à l’exclusion et aux préjugés inconscients ; sa vie encore obscurcie par l’ombre persistante de l’esclavage.

En cette Journée internationale du souvenir, rendons hommage aux victimes de l’esclavage, dont la mémoire est immortalisée par l’Arche du retour qui se dresse sur la place située juste à l’extérieur de cette salle et qui nous rappelle constamment le courage des esclaves.

Cette arche nous invite :

à faire front commun contre le racisme ;

à nous attaquer aux inégalités et aux injustices ;

à apprendre – et enseigner – le passé ;

et à bâtir des sociétés fondées sur la dignité, le respect, la justice et les opportunités pour toutes et pour tous.

Je vous remercie.

***

[all-English]

It is my privilege to join you as we pay tribute to the victims and survivors of the transatlantic slave trade.
 
There is much that we know about the trade in enslaved Africans, and today is a day we remember: the crime against humanity; the unprecedented mass human trafficking; the degrading economic transactions and unspeakable human rights violations.

But there is also much that we do not know, and today must be a day of learning.

Behind the facts and figures are millions of human stories.

Stories of untold suffering and pain.

Stories of families and communities ripped apart.

But also stories of awe-inspiring courage and defiance against the cruelty of oppressors.

We need to tell these stories of righteous resistance – from Zumbi dos Palmares in Brazil … to Queen Nanny of the Maroons in Jamaica … to Queen Ana Nzinga of the Kingdom of Ndgongo in present-day Angola … to Toussaint Louverture of Saint-Domingue in present-day Haiti…and to many more.

We also need to hear stories of prohibitions of slave trade in the imamate of Futa Toro in present-day Senegal during the reign of Abdul Kader — well before abolition movements gained momentum in Europe and the Americas.

We will never know every act of resistance – great or small – that slowly but surely triumphed over injustice, repression, and enslavement.

But these accounts are crucial to our understanding of a past whose most pernicious cause and most persistent legacy stains to our present: racism.

The transatlantic trade in enslaved Africans was instrumental in shaping modern conceptions of race.

To rationalize the inhumanity of the slave trade, Africans were portrayed as less than human.

Racist tropes circulated widely – legitimized by pseudo-science and enshrined in law.

Over two hundred years since the end of the transatlantic slave trade, the vicious lie of racial supremacy remains alive today.

Indeed, it finds new resonance and amplification in online echo chambers of hate.

Ending slavery’s legacy of racism is a global imperative for justice.

This imperative implicates us all – we are all responsible to stand up and speak out in solidarity against racism wherever, whenever we encounter it.

The transatlantic slave trade marked a brutal rupture in African history and has thwarted the continent’s development for centuries.

At the same time, the prosperity achieved across so much of the Western world was only possible through the exploitation of African slave labour and knowhow.

It devastated the economies of those it enslaved and enriched the colonizers.

We must reverse the consequences of generations of exploitation, exclusion and discrimination – including their obvious social and economic dimensions through reparatory justice frameworks.

Acknowledging past wrongs, tearing down statues of slavers, and seeking forgiveness cannot undo the crimes. However, they can sometimes help free the present – and future – from the shackles of the past.

But past wrongs must not distract us from present evils.

Outside of Africa, people of African descent are often among the last in line for health care, education, justice and opportunities of all kinds.

The African diaspora has enriched societies everywhere.

And yet it still confronts marginalization, exclusion, and unconscious bias; its life still darkened by the long shadow of slavery.  

On this International Day of Remembrance, let us honor the victims of slavery, memorialized by the Ark of Return that stands in the plaza just outside this hall as a constant reminder of the courage of slaves.

It calls on us to:

Stand united against racism;

tackle inequities and inequalities;

learn and educate about the past; and

build societies based on dignity, respect, justice, and opportunity for all.

Thank you.

***

[all-French]

J’ai l’honneur de me joindre à vous pour rendre hommage aux victimes et aux personnes rescapées de la traite transatlantique des esclaves.
 
Nous en savons beaucoup sur la traite transatlantique d’Africains réduits en esclavage, et la journée d’aujourd’hui est l’occasion de perpétuer le souvenir de ce crime contre l’humanité, de cette traite d’êtres humains d’une ampleur sans précédent, de ces transactions économiques avilissantes et de ces violations inqualifiables des droits humains.

Derrière les faits et les chiffres se dessinent les histoires de millions de personnes :

des histoires de souffrance et de douleur indicibles ;

des histoires de familles et de communautés déchirées ;

mais aussi des histoires de courage et de bravoure extraordinaires face à la cruauté des oppresseurs.

Nous devons raconter ces histoires de résistance juste – de Zumbi dos Palmares, au Brésil, à la Reine Nanny des Marrons, en Jamaïque, en passant par la reine Ana Nzinga du Royaume du Ndgongo, dans l’actuel Angola, Toussaint Louverture de Saint-Domingue, dans l’actuel Haïti, et bien d’autres.

Nous devons également entendre les récits de l’interdiction du commerce des esclaves dans l’imamat du Fouta Toro, dans l’actuel Sénégal, sous le règne d’Abdoul Kader – bien avant que les mouvements abolitionnistes ne prennent de l’ampleur en Europe et dans les Amériques.

Nous ne saurons jamais tous les actes de résistance – si ambitieux ou modestes qu’ils fussent – qui ont lentement mais sûrement permis de triompher de l’injustice, de la répression et de l’asservissement.

Néanmoins, les récits de ces actes sont indispensables pour comprendre un passé dont l’une des séquelles les plus pernicieuses et les plus durables continue d’entacher notre présent : le racisme.

Le commerce transatlantique d’Africains réduits en esclavage a contribué à façonner les conceptions modernes de la race.

Pour rationaliser le caractère inhumain de la traite des esclaves, les Africains étaient dépeints comme étant inférieurs à des êtres humains.

Les tropes racistes étaient largement répandus – légitimés par une pseudo-science et inscrits dans la législation.

Plus de deux cents ans après la fin de la traite transatlantique des esclaves, le mensonge vicieux qu’est la suprématie raciale demeure bien vivant.

En effet, il est amplifié par celles et ceux qui se font l’écho de la haine dans les espaces en ligne, qui lui servent de nouvelle caisse de résonance.

Mettre fin au racisme hérité de l’esclavage est un impératif de justice pour le monde.

Cet impératif nous concerne toutes et tous – nous devons toutes et tous opposer un front solidaire face au racisme, quel que soit le lieu ou le moment où il se présente.

La traite transatlantique des esclaves a marqué une rupture brutale dans l’histoire de l’Afrique et fait obstacle au développement du continent pendant des siècles.

Parallèlement, la prospérité que connaît une grande partie du monde occidental n’a été possible que grâce à l’exploitation du travail et du savoir-faire d’Africains réduits en esclavage.

La traite des esclaves a dévasté les économies des peuples qu’elle a asservis et enrichi les colonisateurs.

Nous devons inverser les conséquences, endurées par des générations d’êtres humains, de l’exploitation, de l’exclusion et de la discrimination – y compris dans leurs dimensions sociale et économique manifestes –, en instaurant des cadres de justice réparatrice.

Le fait de reconnaître les torts du passé, de déboulonner des statues d’esclavagistes et de demander pardon ne peut effacer les crimes qui ont été commis. Toutefois, cela peut parfois aider à libérer le présent – et l’avenir – des chaînes du passé.

Mais les erreurs du passé ne doivent pas détourner notre attention des maux actuels.

Hors du continent africain, les personnes d’ascendance africaine sont souvent parmi les dernières à bénéficier de soins de santé, de l’éducation, de la justice et de toute autre opportunité.

La diaspora africaine a enrichi les sociétés du monde entier.

Et pourtant, elle fait toujours face à la marginalisation, à l’exclusion et aux préjugés inconscients ; sa vie encore obscurcie par l’ombre persistante de l’esclavage.

En cette Journée internationale du souvenir, rendons hommage aux victimes de l’esclavage, dont la mémoire est immortalisée par l’Arche du retour qui se dresse sur la place située juste à l’extérieur de cette salle et qui nous rappelle constamment le courage des esclaves.

Cette arche nous invite :

à faire front commun contre le racisme ;

à nous attaquer aux inégalités et aux injustices ;

à apprendre – et enseigner – le passé ;

et à bâtir des sociétés fondées sur la dignité, le respect, la justice et les opportunités pour toutes et pour tous.

Je vous remercie.