Que sont les coopératives ?

Une coopérative est une association autonome de personnes volontairement unies pour répondre à leurs besoins et leurs aspirations économiques, sociales et culturelles communes, au moyen d’une entreprise leur appartenant en commun et régie démocratiquement.

Les principes coopératifs

Les principes sur lesquels sont fondées les coopératives sont les suivants :

  • adhésion volontaire et ouverte;
  • pouvoir démocratique exercé par les membres;
  • participation économique des membres;
  • autonomie et indépendance;
  • éducation, formation et information; coopération entre coopératives;
  • et le souci de l’intérêt de la collectivité.

Le souci de l’intérêt de la collectivité correspond à la responsabilité de l’entreprise et se rapporte aux autres objectifs que le mouvement coopératif cherche à promouvoir, comme la prévention de la pauvreté et la protection de l’environnement.

Les débuts du mouvement coopératif

Les premières traces d’une coopérative nous viennent de Fenwick, en Écosse. Le 14 mars 1761, c’est là que dans un cottage à peine meublé des tisserands locaux ont transporté un sac d’avoine dans la pièce chaulée à l’avant du cottage de John Walker, et ont commencé à y vendre son contenu à moindre coût, créant ainsi la Fenwick Weavers' Society (Société des tisserands de Fenwick).

En 1844, un groupe de 28 artisans qui travaillaient dans les filatures de coton dans la ville de Rochdale, dans le nord de l’Angleterre, ont créé la première entreprise coopérative moderne : la Rochdale Equitable Pioneers Society (la Société équitable des pionniers de Rochdale). Les conditions de travail des tisserands étaient exécrables et leurs salaires bas. Ils ne pouvaient dès lors se permettre d’acheter les denrées alimentaires et les articles domestiques qui étaient onéreux. Ils ont compris qu’en rassemblant leurs maigres ressources et en travaillant ensemble, ils pourraient accéder à des produits de base à meilleur prix. Au départ, il n’y avait que quatre produits en vente : de la farine, de l’avoine, du sucre et du beurre.

Les pionniers de Rochdale sont considérés comme le prototype de la société coopérative moderne et comme les fondateurs du mouvement coopératif.

L’étendu actuel du mouvement coopératif

Aujourd’hui, le secteur compterait environ un milliard de membres. Les coopératives emploient, directement ou indirectement, 250 millions de personnes à travers le monde. Les 300 principales coopératives du monde enregistrent un chiffre d’affaires mondial cumulé de 2 533,1 milliards de dollars américains, selon l’Observatoire mondial des coopératives 2016.