На основании главы VII Устава ООН Совет Безопасности может принимать принудительные меры для поддержания или восстановления международного мира и безопасности. В соответствии со статьей 41 санкционные меры включают широкий ряд вариантов принуждения, не связанных с использованием вооруженных сил. За период с 1966 года Совет Безопасности ввел 30 режимов санкций в отношении следующих стран: Южная Родезия, Южная Африка, бывшая Югославия (2), Гаити, Ирак (2), Ангола, Руанда, Сьерра-Леоне, Сомали и Эритрея, Эритрея и Эфиопия, Либерия (3), Демократическая Республика Конго, Кот‑д’Ивуар, Судан, Ливан, Корейская Народно-Демократическая Республика, Иран, Ливия (2), Гвинея-Бисау, Центральноафриканская Республика, Йемен, и Южный Судан и Мали, а также в отношении организации ИГИЛ (ДАИШ) и «Аль-Каида» и движения «Талибан».

Санкции Совета Безопасности могут принимать различные формы, в зависимости от их целей. Принудительные меры варьируются от всеобъемлющих экономических и торговых санкций до более целенаправленных мер, таких как эмбарго на поставки оружия, запреты на поездки, финансовые ограничения и ограничения на торговлю сырьевыми товарами. Совет Безопасности вводит санкции в целях обеспечения мирных переходных процессов, предупреждения антиконституционных преобразований, сдерживания терроризма, защиты прав человека и поощрения режима нераспространения.

Санкции не действуют, успешно или безуспешно, сами по себе. Принудительные меры являются наиболее эффективными в плане поддержания или восстановления международного мира и безопасности в тех случаях, когда они осуществляются в рамках всеобъемлющей стратегии, включающей поддержание мира, миростроительство и миротворчество. Вопреки представлению о том, что санкции носят карательный характер, многие режимы санкций предназначены для оказания поддержки правительствам и регионам, стремящимся к осуществлению мирных переходных процессов. В качестве примеров такого подхода можно привести режимы санкций в отношении Ливии и Гвинеи-Бисау.

В настоящее время действует 14 режимов санкций, направленных на поддержку политического урегулирования конфликтов, ядерного нераспространения и борьбы с терроризмом. Каждый режим санкций осуществляется под руководством определенного комитета по санкциям, возглавляемого одним из непостоянных членов Совета Безопасности. В поддержку 11 из 14 комитетов по санкциям действуют 10 разнообразных групп по наблюдению.

В процессе применения санкций Совет уделяет все больше внимания соблюдению прав тех, против кого они применяются. В декларации Всемирного саммита 2005 года Генеральная Ассамблея призвала Совет Безопасности обеспечить, опираясь на поддержку со стороны Генерального секретаря, принятие справедливых и четких процедур введения и отмены санкционных мер. В качестве примеров практического применения такого подхода можно привести создание Контактного центра по вопросам исключения из перечня и учреждение Канцелярии Омбудсмена в рамках Комитета по санкциям в отношении ИГИЛ (ДАИШ)и  «Аль-Каиды».