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Combatiendo la Enfermedad:
La Salud al Final del Milenio
Proyecto Unido de la Ciberescuela de las Naciones Unidas


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Unidades
1 Introducción
2 Como Trabajan
3 Como se Dispersan
4 Pobreza y Enfermedad
5 Prevención
6 Immunización


Unidad 2
Dentro del Cuerpo:
Cómo trabajan las enfermedades infecciosas


RESUMEN
(GRADOS 5-7)


A diferencia del cáncer o la diabetes, una enfermedad infecciosa es una enfermedad que puede ser transmitida a otros. Esto es porque los 'agentes infecciosos' que causan la enfermedad atacando a las células del cuerpo pueden moverse de un medio ambiente a otro - por ejemplo, del agua contaminada al cuerpo.

Los agentes que causan las enfermedades infecciosas son conocidos como 'patógenos'. Los tres tipos más importantes de patógenos son los virus, bacteria y protozoarios..

Los virus son los más pequeños de los tres. No están hechos de células. De hecho, necesitan entrar en las células de las personas y los animales para sobrevivir y reproducirse. Desafortunadamente, muchos virus dañan nuestro cuerpo. Aunque entran a nuestras células solo para mantenerse vivos, el efecto es de un ataque a nuestro cuerpo.

Las bacterias y los protozoarios son diferentes. Para empezar, son mucho más grandes. Aunque necesitamos de microscopios para poder ver a los virus y a las bacterias, su diferencia de tamaño puede ser tan dramática como la diferencia de altura entre tú y un edificio de veinte pisos. Las bacterias y los protozoarios consisten de una sola célula y, a diferencia de los virus, no necesitan contar con células de otros organismos para sobrevivir. No todas las bacterias son malas para nosotros. De hecho, muchas bacterias viven dentro de nuestro cuerpo y llevan a cabo trabajos necesarios (por ejemplo, ayudar a la digestión).

Protozoarios

¿Cómo entran estos patógenos al cuerpo y cómo los combate el cuerpo?

Los patógenos se encuentran en todos lados, a nuestro alrededor ; sin embargo la gente logra permanecer saludable la mayoría del tiempo debido a las defensas de nuestro cuerpo. A veces los patógenos logran pasar a través de las defensas y causar enfermedad.

La primer línea de defensa del cuerpo está hecha de la capa externa y sana de piel y de las 'membranas mucosas' que cubren los canales internos del cuerpo, tales como las vías respiratorias y los canales digestivo, los cuales nos permiten llevar a cabo dos funciones esenciales: respirar y alimentarnos. Los patógenos pueden atravesar esta primera línea de defensa - como por ejemplo, por una ruptura en la piel.

globulos blancos entre globulos rojos Una vez dentro del cuerpo, los patógenos se pueden dispersar matando así las células del cuerpo. El cuerpo primero trata de resistirse con la ayuda de ciertos glóbulos blancos - la segunda línea de defensa del cuerpo - los cuales aparecen en grandes números en la zona inicial de la infección y se comen a los patógenos.

En algunos casos, los patógenos también vencerán la segunda línea de defensa. Entonces otros glóbulos blancos más especializados - células T y células B - entran como tercer línea de defensa. Estas células reconocen a los agentes extraños y cooperan para desarraigar la infección. Las células B producen moléculas llamadas anticuerpos que se adhieren a los patógenos. Los anticuerpos llaman a las otras células especializadas, como las células T, para que entren y destruyan al patógeno infeccioso. La habilidad del cuerpo para así defenderse se conoce como inmunidad.

En algunos casos, podríamos no tener los anticuerpos necesarios; para esto existen las vacunas. En cierta manera, las vacunas son contribuciones de las medicinas para nuestro sistema de inmunidad en el cuerpo.

Una vacuna es simplemente un preparado que contiene una forma muy frágil del agente infeccioso o patógeno. Una vez que se inyecta la vacuna, el cuerpo produce los anticuerpos contra ese patógeno en particular. Dado que los patógenos son tan débiles el cuerpo los mata rápidamente. Pero los anticuerpos permanecen por un tiempo para evitar el retorno del mismo patógeno.

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