Villes d’aujourd’hui, Villes de demain

Bref historique de l’expansion urbaine
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« Pour changer la vie, il faut d’abord changer l’espace »
—Henri Lefebvre, auteur français, philosophe et enseignant

Cityscape

Avec leurs usines, leurs embouteillages et leurs rutilants immeubles, les villes sont souvent perçues comme une création de la vie moderne. Pourtant, leur origine remonte à des milliers d’années et leur très long développement s’est fait en trois phases au moins.

La première phase débute il y a 5 ou 6 mille ans, par les premiers établissements humains qui donneront naissance aux civilisations établies dans les grandes vallées de la Mésopotamie (l’Iraq d’aujourd’hui), de l’Egypte, de l’Inde et de la Chine. Au départ, ces établissements dépendaient beaucoup de l’agriculture et de l’élevage. Mais la concentration de la population et la multiplication des voies de communication ont attiré les marchands, les artisans et les commerçants. On a aussi créé des institutions administratives. La distinction entre « ville » et « pays », entre « urbain » et « rural » commençait. Le même schéma sera suivi par les civilisations apparues plus tard, en Grèce, en Iran, à Rome et au Great Zimbabwe.

La deuxième phase de l’histoire des villes arrive beaucoup plus tard, lors de la révolution industrielle en Europe, à peu près au milieu du XVIIIe siècle. Les usines avaient besoin de beaucoup de main-d’oeuvre et les activités commerciales créaient de nouvelles possibilités d’emploi dans les villes. A la recherche d’un travail et d’une vie moins dure, les gens quittaient les campagnes à un rythme sans précédent.

La troisième phase débute après la Deuxième Guerre mondiale. C’est depuis 1950 qu’est survenue l’expansion la plus forte et la plus rapide des villes dans le monde (Tableau 2). Les échanges économiques se multiplient, ils deviennent internationaux, et les agglomérations grossissent très vite. Ce phénomène est particulièrement fort en Asie, en Amérique latine et en Afrique, même si quelques villes américaines, comme Phoenix ou Los Angeles , progressent au même rythme.

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